Quand on ne détecte pas les astéroides

“Celui-ci nous a faufilé”, a écrit un expert de la NASA dans un e-mail interne, deux jours après que l’astéroïde de la taille d’un terrain de football ait raté de peu la planète. Ben Kothe / BuzzFeed News; Wikimedia Commons Fin juillet, un astéroïde record a déferlé à seulement 6400 kilomètres au-dessus de la Terre, la plus grande roche spatiale à avoir été si proche en un siècle. Mais peut-être plus alarmant que le survol lui-même, c’est combien il a pris la NASA par surprise, selon les documents internes de l’agence obtenus par BuzzFeed News. Repéré à peine 24 heures avant un échec relativement étroit avec la Terre, l’incident révèle des trous dans le réseau de surveillance de la NASA pour observer les roches spatiales entrantes. L’astéroïde de la taille d’un terrain de football, surnommé 2019 OK », attire également l’attention sur des décennies d’échecs du Congrès pour résoudre le problème, disent les experts. Parce qu’il pourrait y avoir une couverture médiatique demain, je vous préviens que dans environ 30 minutes, un astéroïde de 57 à 130 mètres passera la Terre à seulement 0,19 distance lunaire (~ 48 000 miles) », a écrit Lindley Johnson, officier de la défense planétaire de la NASA, dans une alerte par courriel du 24 juillet envoyée à d’autres experts des agences spatiales. “2019 OK a été repéré il y a environ 24 heures.” Volant à près de 55 000 miles par heure, l’astéroïde est venu en trombe sans avertissement, détecté pour la première fois ce jour-là par un petit observatoire au Brésil. Le survol est venu cinq fois plus près de la Terre que la distance à la lune – un rasage de près selon les normes astronomiques. Si 2019 OK avait pénétré et perturbé l’atmosphère terrestre sur la terre, l’onde de choc aurait pu provoquer une dévastation localisée dans une zone d’environ 50 miles de diamètre », selon un communiqué de presse envoyé par l’agence des semaines après le survol. Un tel impact devrait se produire environ une fois tous les 3000 ans. Nos capacités actuelles de recherche d’astéroïdes ne sont pas au niveau qu’elles devraient être. » Cet objet a glissé à travers toute une série de nos filets de capture », a écrit Paul Chodas du Jet Propulsion Laboratory de la NASA dans un e-mail à ses collègues deux jours après le survol du 25 juillet, décrivant ce qu’il a appelé la roche spatiale sournoise. Je me demande combien de fois cette situation s’est produite sans que l’astéroïde ait été découvert. » Les e-mails ont été obtenus en réponse à une demande de la loi sur la liberté de l’information et fournissent un aperçu détaillé des coulisses alors que les responsables de la NASA se précipitaient pour comprendre pourquoi l’astéroïde n’avait pas été repéré jusqu’à ce qu’il passe près de la Terre. D’autres courriels montrent que les scientifiques des agences internes sont frustrés par une réponse des médias qui a qualifié l’événement de tueur de ville “qui vient de rater la Terre”. Celui-ci nous a faufilé et c’est une histoire intéressante sur les limites de notre réseau d’enquête actuel », a écrit Johnson dans un courriel du 26 juillet. La quasi-absence de l’astéroïde entrant indique une longue lutte entre la NASA et le Congrès pour construire un moyen fiable de détecter les astéroïdes potentiellement dangereux. Les législateurs ont ordonné à l’agence spatiale de détecter 90% des astéroïdes dangereux dans une loi de 2005, mais ils n’ont pas financé de télescopes et d’engins spatiaux suffisamment grands pour faire le travail, ont conclu les National Academies of Sciences des États-Unis dans un rapport de juin. Il n’est pas surprenant qu’un objet comme celui-ci nous prenne par surprise », a déclaré le scientifique planétaire du MIT, Richard Binzel, à BuzzFeed News. Nos capacités actuelles de recherche d’astéroïdes ne sont pas au niveau qu’elles devraient être. » Les télescopes ATLAS soutenus par la NASA ont ramassé l’astéroïde le 21 juillet, quelques jours avant son approche rapprochée, mais il était alors trop obscurci par les nuages ​​pour être identifié comme un astéroïde proche de la Terre (NEA) par l’agence spatiale. Les télescopes Pan-STARRS financés par la NASA à Hawaï ont vu l’astéroïde encore plus tôt, le 28 juin et le 7 juillet, mais il était alors trop faible et trop éloigné pour déclencher une alerte. Dans une interview avec BuzzFeed News, Chodas a déclaré que 2019 OK n’avait jamais posé de menace d’impact sur la Terre. Les systèmes automatisés qui calculent les trajectoires et les risques d’impact… ont fonctionné comme prévu », a-t-il déclaré. Le problème avec 2019 OK n’était pas lié à la NASA ou au Minor Planet Center », mais aux algorithmes des levés pour identifier les roches spatiales dangereuses. Pourtant, Chodas a noté que la découverte tardive était une surprise pour la communauté de défense planétaire »et que l’événement mérite une enquête plus approfondie. Le 25 juillet, les responsables de la NASA ont été invités à creuser plus profondément pour trouver des réponses après qu’une avalanche de reportages alarmants a fait surface qui caractérisait l’astéroïde comme un tueur de ville “qui a juste raté la terre”. La classification des tueurs de la ville a dérangé les responsables de la NASA qui l’ont retracée au Sydney Morning Herald, selon les courriels. Le rapport Herald cite les deux astronomes australiens – quelqu’un les connaît? Si c’est le cas, il pourrait être utile de leur demander de réfléchir avant de parler “de choses comme des explosions nucléaires”, explique un courriel du 27 juillet envoyé à Chodas et Johnson, l’officier de défense planétaire (le nom de l’expéditeur a été caviardé). Je ne sais pas si le journaliste de Sydney les a contactés ou s’ils l’ont contacté. Tout le reste – y compris WaPo – est simplement de la répétition… Cette histoire me dit aussi que nous devons continuer notre bon travail pour calmer la rhétorique des astéroïdes – tueurs de la ville, armes nucléaires, etc. Je vais aussi tendre la main. » L’e-mail a évoqué une réponse brutale de Lindley. Ce qui rend cela particulièrement irritant, c’est que les Australiens ne font pratiquement rien pour soutenir la défense planétaire », a-t-il déclaré. Plus de la moitié des courriels remis à BuzzFeed News contiennent d’autres plaintes détaillées de responsables de la NASA concernant la couverture médiatique du quasi-accident “, avec un mépris particulier adressé à Epoch Times, The Washington Post et The Hill pour leur journalisme paresseux.” Les courriels incluent deux lettres extrêmement critiques au Post et à Hill au sujet de sa couverture et de l’importance de contacter directement les experts de la NASA pour obtenir des informations précises au lieu d’interviewer un astronome au hasard ou, pire, Voldemort. » Un astéroïde ne peut pas être un «tueur de ville» lorsqu’il survole la Terre à 70 000 km, et si et quand un impact d’astéroïde pourrait se produire, il ne libérerait aucun rayonnement nucléaire. (- pas étonnant que vous soyez devenu balistique quand vous avez vu cela …) “, dit le courriel du 27 juillet du responsable anonyme de la NASA. D’autres courriels suggèrent que certains au sein de l’agence spatiale ont vu le survol comme une preuve claire de la nécessité d’une meilleure détection. Un e-mail envoyé à Lindley et Kelly Fast, le responsable du programme d’observation des objets géocroiseurs au Bureau de coordination de la défense planétaire de la NASA, a déclaré qu’une leçon spectaculairement importante ici “est que le télescope ATLAS et l’observatoire PAN-STARRS doivent détecter les objets plus lents”. La raison d’être d’ATLAS est de détecter des impacteurs imminents », explique l’e-mail, dont l’expéditeur de la NASA a expurgé avant d’envoyer à BuzzFeed News. Il semble que certains impacteurs soient trop lents pour être trouvés facilement. Il est assez dérangeant pour moi que cet objet ait été indétectablement lent pendant près de 2 semaines! » Binzel et d’autres experts extérieurs suggèrent que la véritable leçon de 2019 OK est que le Congrès devrait financer un satellite de surveillance dédié, attendant maintenant 40 millions de dollars pour aller de l’avant avec sa conception, équipé d’un télescope infrarouge pour repérer les astéroïdes entrants sans faire face aux tracas du temps, le la lune, ou scrutant l’atmosphère obscurcissante comme des télescopes au sol. Il est assez dérangeant pour moi que cet objet ait été indétectablement lent pendant près de 2 semaines! » Les levés infrarouges depuis l’espace me semblent bons afin de protéger notre monde – ou du moins de s’inquiéter légitimement lorsque des astéroïdes tueurs approchent avec un préavis si court qu’il n’y a rien que nous puissions faire », a déclaré Jay Pasachoff, astronome du Williams College, à BuzzFeed News. Idéalement, a-t-il ajouté, un tel vaisseau spatial détecterait des astéroïdes dangereux des décennies à l’avance afin qu’ils puissent être déviés. Le House Science Committee, qui a pris connaissance de l’astéroïde à partir de reportages, élabore toujours la loi qui pourrait autoriser la NASA à construire un satellite d’observation des astéroïdes, a déclaré à BuzzFeed News un membre majoritaire du personnel, qui ne discuterait de la question qu’en arrière-plan. Ce que le projet de loi inclura sur le sujet des objets géocroiseurs reste à déterminer », a déclaré le membre du personnel, notant que le comité a pris un certain nombre de mesures depuis 1990, y compris la rédaction de la politique, qui ont conduit aux enquêtes de la NASA pour détecter, suivre, cataloguer, et caractériser les objets géocroiseurs et la menace potentielle qu’ils représentent, ainsi que les options potentielles pour protéger la Terre contre les objets géocroiseurs dangereux. » L’année dernière, le Bureau de la politique scientifique et technologique de la Maison Blanche a dévoilé un plan d’action pour les objets géocroiseurs, un ensemble de lignes directrices que les agences fédérales sont censées suivre pour faire face à la menace posée par les objets proches de la Terre au cours des 10 prochaines années. Mais le rapport n’explique pas comment les agences peuvent mener à bien sa mission, pas plus qu’il n’appelle le Congrès à affecter des fonds supplémentaires pour soutenir l’effort. Un récent sondage réalisé par l’Associated Press et le NORC Center for Public Affairs Research montre que les objets proches de la Terre ont attiré l’attention du public, qui est beaucoup plus intéressé à voir la NASA se concentrer sur les impacts potentiels qu’à envoyer des astronautes sur la Lune ou sur Mars. . Malgré les tentatives des responsables de la NASA pour calmer le public et freiner la peur qu’ont les médias de l’astéroïde, selon les courriels, certains scientifiques ont été enthousiasmés lorsqu’ils ont découvert l’importance de 2019 OK. BTW, tout, juste pour le contexte, il semble que 2019 OK soit de loin le plus gros astéroïde à avoir passé aussi près de la Terre au siècle dernier! » Lindley, l’officier de défense planétaire de la NASA, a écrit dans un courriel du 28 juillet à Chodas, Fast et à d’autres responsables de la NASA sous le sujet Unhappy about Washington Post. » Rien de si gros ne devrait passer aussi près d’ici à Apophis en 2029 », a-t-il déclaré.

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